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Les marsupiaux mâles ont-ils une poche ?


Les marsupiaux mâles ont-ils une poche ou s'agit-il uniquement d'un organe féminin (comme l'utérus) ?


Chez la plupart des marsupiaux, seules les femelles ont une poche. Cependant, les mâles de l'opossum d'eau et du tigre de Tasmanie éteint (ou thylacine) ont également une poche. Les mâles du thylacine et de l'opposum d'eau utilisaient/utilisaient leur poche pour empêcher leurs organes génitaux de s'emmêler dans la végétation.


Les opossums ont-ils une pochette ?

Si vous êtes originaire des États-Unis, vous avez peut-être repéré un opossum au moins une fois dans votre quartier. Les opossums sont des marsupiaux que l'on voit couramment en Amérique et autour, en particulier dans les zones humides, marécageuses et marécageuses.

En ce qui concerne les marsupiaux, ce qui les distingue, c'est la poche connue sous le nom de marsupium qui se trouve sur leur bas-ventre. Bien que les opossums soient une observation courante dans la plupart des régions, la plupart des gens ne remarquent pas si un opossum a une poche ou non.

Alors, les opossums ont-ils vraiment une poche ? Oui, les opossums sont des marsupiaux et ils ont une poche. C'est juste que leur poche n'est pas facilement visible comme celle des autres marsupiaux. Bien que la poche d'un possum ne soit pas aussi grande ou visible que celle d'un kangourou, c'est une partie importante de son système reproducteur.

Les opossums femelles donnent naissance à leurs petits qui ont à peine la taille d'une cacahuète. Ces nouveau-nés ne sont pas complètement développés comme on pourrait s'y attendre. Ces jeunes bébés sans défense doivent trouver leur chemin dans la poche de leur maman. C'est à l'intérieur de cette pochette, où ils grandissent en recevant toute la nutrition et la chaleur dont ils ont besoin.

Il est assez troublant de noter que bien que les opossums femelles donnent naissance à environ 20 bébés dans une portée, tous ne peuvent pas se frayer un chemin dans la poche de maman ! On estime que seulement environ la moitié des bébés survivent.

Dans cet article, nous examinerons en profondeur la poche d'un opossum, le rôle de la poche dans la reproduction et de nombreux autres faits intéressants liés aux opossums.


Que sont exactement les marsupiaux ?

Tous les marsupiaux sont des mammifères, mais tous les mammifères ne sont pas des marsupiaux.

Je m'explique : il existe trois types de mammifères, différenciés par leurs modes de reproduction. Les humains, les chiens, les éléphants, les lions, les tigres, les ours et de nombreux autres mammifères sont des mammifères placentaires. Les placentaires se reproduisent en gestant leurs petits dans un utérus, où les petits sont nourris par le tissu placentaire via un cordon ombilical. C'est une méthode de reproduction courante, utilisée par la majorité des espèces de mammifères vivants.

Les marsupiaux, cependant, font les choses un peu différemment. Les jeunes se développent à l'intérieur de leur mère dans un utérus (ou deux) pendant une courte période, mais ils naissent tôt et finissent de se développer dans une poche spéciale. (Plus à ce sujet plus tard.)

Les monotrèmes sont les véritables excentriques du monde des mammifères, car ils se reproduisent en pondant des œufs. Une fois que les jeunes éclosent, ils se nourrissent de lait excrété par la peau de la mère, au lieu d'un mamelon. Il n'y a que cinq espèces de monotrème dans le monde - l'ornithorynque et quatre espèces d'échidné - et on ne les trouve qu'en Australie et en Nouvelle-Guinée.

Bien qu'ils vivent en Australie et soient très étranges, les playtpus sont des monotrèmes, pas des marsupiaux. Photo © Klaus / Flickr


Lapbook des Marsupiaux

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Les marsupiaux sont un type spécial de mammifères qui donnent naissance à des petits vivants qui restent dans une poche sur le corps de la mère. Croyez-le ou non, il existe plus de 250 types différents de marsupiaux. La plupart vivent en Australie. Prenez notre Marsupials Lapbook pour en savoir plus sur ces animaux incroyables.

Merci à Jodi Small et Natalie Sing pour avoir aidé à créer ce Marsupial Lapbook.

Leçons Marsupiaux Lapbook

Voici quelques exemples de leçons tirées du Marsupials Lapbook :

Marsupiaux et Pochettes
La plupart des marsupiaux femelles ont une poche pour transporter les bébés, tandis que les marsupiaux mâles n'ont pas de poches. Les sachets offrent chaleur, protection et un endroit où manger pour les bébés.

Les kangourous et les opossums ont une poche sur le ventre qui s'ouvre vers l'avant de l'animal.

Les koalas, les diables de Tasmanie et les wombats ont des poches qui s'ouvrent vers l'arrière. Cela protège le bébé de la saleté pendant que la mère creuse dans la saleté. Ils ont un muscle spécial qui aide à maintenir la poche fermée pendant qu'ils marchent ou grimpent.

Certains marsupiaux, comme la souris antechinus, n'ont pas de poche, mais plutôt un lambeau de peau lâche sur la face inférieure. Les bébés de la portée s'accrochent aux mamelons pendant environ 5 semaines. Quand ils sont trop lourds, la mère leur fait un nid pour se reposer.

Kangourous
Les kangourous vivent en Australie et dans certaines îles voisines.

Il existe cinquante types de kangourous allant de la taille d'un lapin à une taille aussi grande que 7 pieds de haut. Les kangourous préfèrent manger la nuit et mangent principalement de l'herbe. Les kangourous ne boivent pas beaucoup, mais tirent leur eau de l'herbe qu'ils mangent.

Les kangourous mâles, ou boomers, se battent pour la femelle ou la biche. Les kangourous vivent en groupes appelés foules, troupes ou tribunaux.

Après la naissance du bébé, ou Joey, il a la taille d'un haricot de Lima. Il est transporté dans la poche de la mère où il boit du lait pour grandir. Une fois que le joey a dépassé la taille de la poche (environ neuf mois), il peut encore y mettre la tête pour obtenir plus de lait.

Les kangourous utilisent leur queue pour l'équilibre et aussi comme tremplin pour sauter de grandes distances. Le plus grand kangourou peut sauter jusqu'à quarante-quatre pieds en un seul bond.

Les kangourous sont timides et, dans des circonstances normales, ne présentent aucune menace pour les humains. Les kangourous mâles se "boîtent" souvent les uns avec les autres, de manière ludique, pour la domination ou en compétition pour les partenaires.

Numbats
Le numbat est un marsupial sans poche. Les numbats sont le seul marsupial actif pendant la journée ou diurne. Ils passeront leurs journées à manger et dormiront dans leur nid fait de feuilles, d'écorce et d'herbe la nuit.

Le numbat se nourrit principalement de fourmis et de termites. Ils utiliseront leurs griffes pour creuser dans une fourmilière ou utiliseront leur langue pour entrer dans une termitière. Ils sont parfois appelés fourmilier à bandes, car ils ont des rayures blanches et noires sur le dos. Ils ont un corps brun rougeâtre avec une queue touffue.

Les numbats sont en danger d'extinction et il n'en reste plus beaucoup dans la nature.

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Marsupiaux Lapbook imprimables

En plus des leçons de recherche, le dossier comprend ces mini-livres pour que votre élève puisse créer un Marsupials Lapbook :

  • Les marsupiaux sont des mammifères à pli simple
  • Qu'est-ce qui rend les marsupiaux spéciaux ? Pli simple
  • Volet Herbivore ou Carnivore
  • Tout sur les pochettes Side by Side Book
  • But d'une pochette simple pli
  • Carnets d'allumettes Marsupial Baby
  • Livre de rabat de noms de kangourou
  • Livre à pli simple Kangaroo Behavior
  • Livre d'accordéon Leaps & Bounds
  • Livre à volets Koala
  • Types de Koalas Simple Fold Book
  • Tout sur l'onglet Koalas
  • Livre d'onglets d'anatomie d'Opossum
  • Opossum Facts Accordéon
  • Jouer à Possum Simple Fold Book
  • Livre à pli simple Numbat
  • Livre de pétales de wombat
  • Livre à rabat du diable de Tasmanie
  • Boîte d'allumettes Bandicoot
  • Pochette d'allumettes Wallaby
  • Coloriage kangourou

Échantillon de lapbook Marsupials

Vous pouvez utiliser autant ou aussi peu de mini-livres pour créer votre propre Lapbook Marsupials personnalisé. Voici un exemple pour vous, il a été fait avec deux dossiers de fichiers.

Marsupials Lapbook : premier dossier de fichiers (à gauche) Marsupials Lapbook : deuxième dossier de fichiers (à droite)

Comment démarrer avec votre lapbook Marsupials

Suivez ces instructions simples pour commencer avec le Marsupials Lapbook.

  1. Si vous le souhaitez, rendez-vous dans votre bibliothèque locale et consultez des livres sur les marsupiaux : wombats, koalas, kangourous, numbats, diables de Tasmanie, oposums, wallabies et autres animaux en poche.
  2. Imprimez le Lapbook des Marsupiaux.
  3. Choisissez et préparez les mini-livres que vous souhaitez utiliser avec votre élève.
  4. Profitez d'une semaine de lecture et d'apprentissage sur les merveilleux marsupiaux.

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Mammifères Marsupiaux

Comme les autres mammifères, les marsupiaux sont couverts de poils. Les mères allaitent leurs petits - un jeune kangourou peut allaiter même s'il a presque atteint la taille de sa mère.

Le seul marsupial naturel aux États-Unis est l'opossum, Didelphis virginiana. Dans le passé, cependant, les marsupiaux étaient assez communs. Au cours du Mésozoïque, les marsupiaux étaient très communs en Amérique du Nord, plus communs, en fait, que les mammifères placentaires. Ils ont persisté ici jusqu'au milieu et à la fin du Tertiaire.


Koala. Photo de Gerald et Buff Corsi, &copie 2002 California Academy of Sciences.

Wombat. Photo &copie 2005 Sharon Chester.

En Amérique du Sud et en Australie, cependant, les marsupiaux ont continué à être un groupe important de mammifères terrestres. De nombreuses formes sud-américaines sont similaires à l'opossum nord-américain. Les marsupiaux d'Amérique du Sud ont commencé à disparaître à la fin du Miocène et au début du Pliocène lorsqu'une connexion terrestre avec l'Amérique du Nord s'est formée, permettant aux mammifères placentaires de traverser l'Amérique du Sud. En Australie, cependant, les marsupiaux continuent d'être très diversifiés et sont les mammifères indigènes dominants. Ils comprennent des kangourous, des koalas (en haut à gauche), des diables de Tasmanie, des wombats (en haut à droite) et d'autres mammifères australiens typiques. Jusqu'à récemment, ils comprenaient également le loup marsupial, Thylacinus (au dessous de). Comme le quagga, le loup marsupial est maintenant éteint. Le dernier individu a été vu en Tasmanie dans les années 1950.


Thylacinus, un loup marsupial éteint.

Bien que les marsupiaux n'aient pas aujourd'hui autant d'espèces que les mammifères placentaires, ils sont assez diversifiés sur le plan structurel. Ils vont de petites formes à quatre pattes comme la taupe marsupiale, Notoryctes, aux grands kangourous à deux pattes.

Il existe plusieurs cas de évolution convergente entre les marsupiaux et les mammifères placentaires, dans lesquels les deux animaux ont évolué pour remplir la même niche écologique dans différentes parties du monde. Il existe des formes fouisseuses, des formes brouteuses, des formes glissantes et même des formes mangeuses de fourmis à long museau qui ont évolué indépendamment dans les deux groupes.


Comment les kangourous nettoient-ils leur poche ?

Je viens de décrire pourquoi les bébés kangourous font un vrai gâchis dans la poche de leur mère. Ils y vivent et font aussi pipi et caca dans leur première maison.

Pour éviter un désordre complet, la mère de Joey nettoie la pochette de temps en temps.

Donc comment un kangourou nettoie-t-il la poche ? Une femelle kangourou nettoie sa poche en la léchant. Elle met son long museau dans la poche et le lèche simplement. Une femelle kangourou peut facilement nettoyer autour d'un joey qui est encore attaché à une tétine dans la poche.


Les kangourous ont trois vagins

Nous interrompons votre programmation d'actualités régulière pour vous apporter cette merveilleuse anecdote sur les organes génitaux des kangourous.

Les lecteurs réguliers connaîtront mon amour pour Inside Nature’s Giants, le documentaire britannique où des anatomistes découpent de grands animaux pour examiner comment leur corps fonctionne et évolue. C'est un spectacle vraiment incroyable, combinant une joie débridée dans le monde naturel, du drame et une solide valeur éducative.

Jusqu'à présent, il nous a apporté l'horrible gorge d'une tortue luth, la mystérieuse sueur de sang d'un hippopotame et l'explosion de l'intérieur d'une baleine échouée. Mais l'épisode de cette semaine a peut-être surmonté tout cela avec les triples vagins de la femelle kangourou. Le schéma ci-dessus (une capture d'écran annotée de l'émission) explique la plomberie compliquée.

Cette configuration est partagée par tous les marsupiaux - le groupe de mammifères qui élèvent leurs petits dans des poches. Les koalas, les wombats et les diables de Tasmanie partagent tous la structure à trois vagins. Les côtés transportent le sperme vers les deux utérus (et les marsupiaux mâles ont souvent des pénis à deux volets), tandis que le vagin du milieu envoie le Joey vers le monde extérieur.

Notez que les uretères, qui transportent l'urine des reins à la vessie, traversent les espaces entre les trois tubes. Chez les mammifères placentaires, comme nous, les uretères se développent différemment et ne passent pas par le système reproducteur. Au fur et à mesure que nous nous développons, les précurseurs des tubes reproducteurs finissent par fusionner en un seul vagin. Chez les marsupiaux, cela ne peut pas arriver.

Le programme a également suggéré que cela pourrait expliquer pourquoi les embryons marsupiaux naissent à un stade de développement si prématuré. Le joey d'un kangourou a à peu près la taille d'un bonbon quand il sort du vagin, et il doit endurer une descente ardue dans la poche. Il est possible qu'avec un tube si étroit à descendre, il n'ait pas pu grossir avant sa naissance.

Avec sa configuration de reproduction compliquée, une femelle kangourou peut être perpétuellement enceinte. Pendant qu'un joey se développe à l'intérieur de la poche, un autre embryon est tenu en réserve dans un utérus, attendant que son frère grandisse et parte. En effet, une mère kangourou peut nourrir trois jeunes distincts à la fois - un joey plus âgé qui a quitté la poche, un jeune qui se développe à l'intérieur et un embryon qui attend toujours de naître.


Résultats

Androgènes plasmatiques

La testostérone était mesurable mais faible, de l'ordre de 0,5 à 2 ng/ml, dans la plupart des pools de plasma des jours 0 à 4 jusqu'à 150 jours après la naissance (Fig. 1a). Cependant, aucune différence entre les sexes n'a été observée dans les niveaux de testostérone dans les pools de plasma à aucun moment examiné, y compris les périodes qui englobent la virilisation de la prostate (jours 20 à 30) et la virilisation du phallus (jours 100 à 120) dans ce cas. espèce. Étant donné que l'échec à démontrer le dimorphisme sexuel dans les niveaux de testostérone plasmatique était inattendu, nous avons utilisé une procédure de dosage immunologique différente pour répéter la mesure de la testostérone dans le plasma obtenue au cours des saisons de reproduction suivantes pour la plupart des groupes d'âge, et encore une fois, aucun dimorphisme sexuel n'a été observé (Fig. 1a). Dans trois pools de plasma qui englobent l'intervalle au cours duquel le phallus devient sexuellement dimorphe, la dihydrotestostérone était à peine détectable à moins de 0,05-0,1 ng/ml et ne présentait à nouveau aucun dimorphisme sexuel (Fig. 1a).

Taux d'androgènes dans le plasma et les glandes surrénales de la poche de tammar wallaby jeune en fonction de l'âge. une) La testostérone a été mesurée dans des pools de plasma de jeunes mâles et femelles de poche dont l'âge varie du nouveau-né (jour 0) à 150 jours, et la dihydrotestostérone a été mesurée dans des pools de plasma de jeunes mâles et femelles de poche dont l'âge varie de 31 à 150 jours. Chaque point de données représente la moyenne des valeurs en double des dosages de différents pools de plasma. Les groupes initiaux ont été obtenus au cours d'une saison de reproduction et les seconds groupes ont été obtenus au cours des saisons de reproduction suivantes. b) La testostérone a été mesurée dans des pools de 3 à 5 glandes surrénales (jour 30 ou moins) ou dans des glandes surrénales individuelles à des âges plus avancés pour les échantillons de la poche des jeunes et du jour 31, les plages de mesures dans 2 à 3 pools pour chaque âge sont indiquées . Dans le cas de la poche jeune de 31 jours ou plus, les dosages individuels sont indiqués.

Taux d'androgènes dans le plasma et les glandes surrénales de la poche de tammar wallaby jeune en fonction de l'âge. une) La testostérone a été mesurée dans des pools de plasma de jeunes mâles et femelles de poche dont l'âge varie du nouveau-né (jour 0) à 150 jours, et la dihydrotestostérone a été mesurée dans des pools de plasma de jeunes mâles et femelles de poche dont l'âge varie de 31 à 150 jours. Chaque point de données représente la moyenne des valeurs en double des dosages de différents pools de plasma. Les groupes initiaux ont été obtenus au cours d'une saison de reproduction et les seconds groupes ont été obtenus au cours des saisons de reproduction suivantes. b) La testostérone a été mesurée dans des pools de 3 à 5 glandes surrénales (jour 30 ou moins) ou dans des glandes surrénales individuelles à des âges plus avancés pour les échantillons de la poche des jeunes et du jour 31, les plages de mesures dans 2 à 3 pools pour chaque âge sont indiquées . Dans le cas de la poche jeune de 31 jours ou plus, des dosages individuels sont indiqués.

Androgènes surrénaliens

Étant donné que la testostérone était pratiquement indétectable dans les ovaires des jeunes femelles de la poche à tous les âges examinés [ 11], nous avons mesuré les niveaux de testostérone dans les glandes surrénales des jeunes de la poche de différents âges ( Fig. 1b). Les niveaux de testostérone dans les glandes surrénales des deux sexes étaient presque aussi élevés que dans les testicules à des âges comparables [ 11 ] ( Fig. 2), à savoir entre 0,3 et 1,0 ng/mg de protéine, mais encore une fois, ils ne présentaient aucun dimorphisme sexuel à partir du jour 0. jusqu'au jour 40. Dans le seul échantillon étudié chez un animal plus âgé, la concentration était plus faible. Ce résultat est similaire à celui de Catling et Vinson [27], qui ont rapporté que la synthèse des androgènes dans les surrénales du wallaby tammar diminuait entre les jours 19 et 40, à mesure que la biosynthèse du cortisol augmentait. Étant donné que la surrénale semble être la seule source de testostérone dans la poche des jeunes femelles, nous concluons que la testostérone plasmatique chez la femelle (et peut-être aussi dans la poche des jeunes mâles) est probablement dérivée de la surrénale.

Teneur en testostérone des gonades de la poche du wallaby tammar jeune en fonction de l'âge (redessiné de Renfree et al., Biol Reprod 1992 47:645, Figure 1 [11]).

Teneur en testostérone des gonades de la poche du wallaby tammar jeune en fonction de l'âge (redessiné de Renfree et al., Biol Reprod 1992 47:645, Figure 1 [11]).


Caractéristiques spéciales des marsupiaux

Une Poche Naturelle

Un bébé kangourou (joey) dans la poche de sa mère. Crédit image : K.A. Willis/Shutterstock.com

La caractéristique la plus distinctive des marsupiaux, et la raison pour laquelle ils ont obtenu ce nom, est due à la présence d'une poche naturelle sur leur corps. Le mot marsupial vient du latin Marsupialis, signifiant "pochette". Les marsupiaux ont de la peau et de la fourrure ou des poches de peau, généralement sur le ventre ou la poitrine, dans lesquelles les jeunes naissent, se développent et cherchent une protection à mesure qu'ils grandissent. La poche est la caractéristique la plus distinctive d'un marsupial et est ce qui est le plus souvent associé à ces types d'animaux. La plupart des marsupiaux ont des poches permanentes, cependant, il existe quelques exceptions à cette règle. La musaraigne opossum, en revanche, ne développe une poche que pendant la gestation. Les poches ne se produisent généralement que chez les femelles, mais l'opossum d'eau est une autre exception à cela, car les spécimens mâles ont également des poches utilisées pour leurs organes génitaux lorsqu'ils nagent ou courent.

Période de gestation

Quokkas sur Rottnest Island, Australie occidentale. Crédit image : Damian Lugowski/Shutterstock.com

Parce que ces animaux ont des poches, ils ont aussi généralement des périodes de gestation très courtes. Dans la plupart des cas, les bébés marsupiaux sont mis en gestation pendant une période de quatre ou cinq semaines seulement, contrairement à la plupart des autres mammifères qui ont des périodes de gestation de plusieurs mois. Cela signifie que la plupart des jeunes marsupiaux naissent à un stade fœtal, un stade qui, chez d'autres mammifères, se produit dans l'utérus de la mère. Cette différence de période de gestation est généralement due au type de placenta que possèdent les autres mammifères par rapport aux marsupiaux, les marsupiaux étant moins complexes que les premiers. Chez les marsupiaux, le fœtus trouve son chemin vers la poche et y poursuit les étapes de développement restantes, jusqu'à ce qu'il soit complètement développé et développé.

Température corporelle

Les marsupiaux ont également une température corporelle moyenne différente de celle des autres mammifères. Bien que tous les mammifères aient le sang chaud, ce qui signifie qu'ils maintiennent une température corporelle interne constante et peuvent s'autoréguler, la moyenne des marsupiaux n'est généralement pas la même que celle des autres mammifères. Les mammifères placentaires ont une température corporelle de 38 degrés Celsius et les monotrèmes ont une température interne moyenne de 30 degrés Celsius. Les marsupiaux, quant à eux, ont une moyenne de 35 degrés Celsius.

Cerveau

Les marsupiaux sont très uniques à bien des égards, et cela inclut également une différence dans leur cerveau. Les marsupiaux n'ont pas ce que l'on appelle le corps calleux, qui est un tractus nerveux qui communique entre les hémisphères cérébraux.

Les dents

Un koala béant montrant certaines de ses dents. Crédit image : TRossJones/Shutterstock.com

Un autre facteur distinctif commun chez les marsupiaux est la quantité et la structure de leurs dents. En général, les marsupiaux ont beaucoup plus de dents que les autres mammifères placentaires. La plupart des mammifères placentaires ont trois molaires et quatre prémolaires dans la mâchoire supérieure et inférieure. En revanche, les marsupiaux ont quatre molaires et trois prémolaires. De plus, la plupart des mammifères ont deux séries complètes de dents : leurs dents initiales, ou "de bébé", qui tombent et sont ensuite remplacées par des dents permanentes d'adulte. Les dents marsupiales ne fonctionnent pas de cette manière, car seules certaines de leurs dents tombent et sont remplacées. Les wombats, cependant, sont une exception à cette différenciation, car ils ont un nombre différent d'incisives dans la mâchoire supérieure et inférieure.

La reproduction

Les marsupiaux, contrairement aux autres mammifères, ont un double appareil reproducteur. Les marsupiaux femelles ont deux utérus, chacun avec son propre vagin latéral. Cela signifie que le canal de naissance et le processus de mise bas diffèrent également de ceux des autres mammifères. Chez les marsupiaux, les bébés naissent par un canal génital central plutôt que par voie vaginale. Les marsupiaux mâles diffèrent également des autres animaux car ils ont généralement un pénis fourchu. Chez la plupart des marsupiaux, les organes génitaux ne sont utilisés que pendant la reproduction et ne sont pas reliés aux voies urinaires, comme dans le cas de la plupart des autres mammifères.

En général, les marsupiaux peuvent donc être classés comme des mammifères, car ils répondent aux exigences générales de cette catégorisation, mais sont ensuite identifiés au sein du groupe des marsupiaux en raison de la présence unique de poche, de la période de gestation et plus généralement de la manière dont leurs petits sont né et développé.


Ces marsupiaux tombent morts après l'accouplement

Cette stratégie de reproduction extrême a été observée dans la nature pour la première fois chez les mâles kalutas, des mammifères ressemblant à des souris originaires du nord-ouest de l'Australie.

Les Kalutas vivent vite et meurent jeunes - ou, du moins, les mâles le font. Les kalutas mâles, de petits marsupiaux ressemblant à des souris que l'on trouve dans les régions arides du nord-ouest de l'Australie, sont sémelpares, ce qui signifie que peu de temps après leur accouplement, ils tombent morts.

Cette stratégie de reproduction extrême est rare chez les vertébrés - seules quelques dizaines sont connues pour se reproduire de cette manière, et la plupart d'entre eux sont des poissons. Les Kalutas sont des dasyuridés, le seul groupe de mammifères connus pour contenir des espèces sémelpares. Seulement environ un cinquième des espèces de ce groupe de marsupiaux carnivores - qui comprend les diables de Tasmanie, les quolls et les souris à poche - sont sémelpares et, jusqu'à récemment, les scientifiques ne savaient pas si les kalutas en faisaient partie.

Maintenant, il ne fait aucun doute que, pour les kalutas masculins, le sexe est un suicide.

Dans une étude publiée en avril dans le Journal of Zoology, des chercheurs de l'Université d'Australie occidentale et de l'Université du Queensland ont confirmé que les kalutas présentent ce que l'on appelle la sémelparité masculine obligatoire.

"Nous avons découvert que les mâles ne s'accouplent que pendant une saison de reproduction hautement synchronisée, puis ils meurent tous", a déclaré Genevieve Hayes, écologiste des vertébrés et auteure principale de l'étude.

Le Dr Hayes et ses collègues ont surveillé les habitudes de reproduction d'une population de kalutas dans le parc national de Millstream Chichester en Australie-Occidentale au cours des saisons de reproduction 2013 et 2014. Au cours des deux saisons, les chercheurs ont observé une mort complète des mâles. Bien que les kalutas mâles aient présenté une sémelparité en captivité, c'était la première fois qu'ils étaient observés à l'état sauvage.

Les kalutas ont évolué indépendamment des autres dasyuridés sémelpares, de sorte que la confirmation que les kalutas mâles meurent après l'accouplement suggère que cette stratégie de reproduction peu orthodoxe a évolué non pas une, mais deux fois chez les dasyuridés.

"C'est vraiment intéressant qu'il évolue deux fois chez les dasyuridés parce que c'est un système d'accouplement si extrême", a déclaré le Dr Hayes.

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Extrême en effet. Les Kalutas, qui atteignent la maturité sexuelle à seulement 10 mois, n'ont qu'une fenêtre de deux semaines au début du mois de septembre pendant laquelle les ressources de leur environnement sont suffisamment abondantes pour soutenir la reproduction. Au cours de ces brèves saisons de reproduction frénétiques, les mâles kalutas s'accouplent avec plusieurs femelles - jusqu'à 14 heures d'affilée - jusqu'à ce qu'elles succombent à l'épuisement et meurent.

"C'est une mort inévitable due au stress chronique", a déclaré Christopher Dickman, professeur d'écologie terrestre à l'Université de Sydney, qui n'a pas participé à l'étude.

Un à deux mois avant le début de la saison des amours, les kalutas mâles cessent de produire du sperme et commencent à produire de grandes quantités de testostérone et de corticostéroïdes. Bien que cet afflux d'hormones les pousse à s'accoupler, il supprime également leur système immunitaire et exerce un stress immense sur leurs organes internes.

"La cause précise du décès est généralement une ulcération de la voie intestinale", a déclaré le Dr Dickman. "Ils vont faire couler du sang dans leur corps et commencer à subir un effondrement d'organes."

Aussi horrible que soit la stratégie de reproduction du kaluta, elle n'est pas sans mérite. Comme les souris à poche, les wambengers et autres dasyuridés, les kalutas sont polyandres, ce qui signifie que les femelles s'accouplent avec plusieurs partenaires. Et les scientifiques soupçonnent que, comme leurs cousines polyandres, les femelles kalutas sont capables de stocker en interne du sperme jusqu'à deux semaines avant la fécondation. Cela permet aux femelles de produire une progéniture – six à huit par portée – en utilisant le sperme de plusieurs partenaires. Le Dr Hayes et ses collègues ont effectué des tests de paternité sur huit portées nées après la première saison de reproduction et ont découvert que toutes sauf une avaient été engendrées par plusieurs mâles.

"Le fait que les femelles puissent stocker le sperme est probablement l'un des facteurs ultimes qui ont conduit à l'évolution de la mortalité masculine", a déclaré le Dr Dickman. « Les mâles n'auraient tout simplement aucune garantie de procréer de jeunes s'ils s'accouplaient avec une femelle au cours de la période de deux semaines. La seule chance qu'ils ont de garantir la paternité est de s'accoupler avec autant de femelles que possible.

Pour les mâles kalutas, s'accoupler suffisamment de fois, avec suffisamment de partenaires, pour s'assurer que leurs gènes sont transmis prend beaucoup d'énergie - et beaucoup de sperme. Rassembler toute cette énergie et éjaculer leur coûte finalement la vie, mais pour un animal qui pèse moins qu'une ampoule, ce n'est peut-être pas une si mauvaise stratégie.

"Les mammifères aussi petits ne vivent généralement pas plus d'un an, donc s'il n'y a qu'une seule occasion d'élever avec succès une portée chaque année, alors il est logique d'investir autant d'énergie que possible dans la reproduction", a déclaré le Dr Dickman. "Pardonnez le jeu de mots, mais dans ce cas, il est sage de mettre tous vos œufs dans le même panier."